智东西(公众号:zhidxcom)
编| 李水青

智东西1月3日消息,Imagination Technologies宣布与苹果公司达成新的多年期授权协议,苹果公司将可以使用Imagination更广泛的知识产权(IP),并支付授权费用。据推测,此次新授权将涉及光线追踪和增强现实技术。

Imagination Technologies是全球移动 GPU IP龙头,深耕GPU 内核的研发和设计,曾是苹果iPhone等产品中A系列处理器的御用图形技术提供商,总部位于英国,2018年被中资背景企业收购。

一、两年后“再续前缘”,光线追踪技术“为媒”

早年的苹果A系列处理器一直使用Imagination公司(简称Img公司)旗下的PowerVR GPU。2017年,苹果终止了与Img公司的授权合同,按照当时的计划,Img公司在2019年从苹果产品线中剥离,这曾引起Img公司股票暴跌近 70%。

随着苹果A系列的CPU和GPU的推出,苹果认为不再需要Img公司。这一事件的直接影响是,Img公司减少了一些GPU工程师,并处置了它的MIPS CPU部门,以及最终将它剩余的业务以低于先前价值的价格卖给了一家中国私募股权公司。

在之后的两年里,Img公司公司依然在有条不紊地更新其GPU产品线,包括8XT/9XT/9XTP和第10代PowerVR GPU Img-A系列等。

随着2020年的到来,Img公司公司宣布和苹果公司签署了一项新的多年授权协议。根据新的协议,苹果将获得“更大范围”的使用Imagination公司IP的权利。

由于Img公司目前最重要的新IP集中在一种叫做光线追踪(Ray Tracing)的图形仿真技术上,因此,苹果公司很有可能计划在它的芯片上增加光线追踪能力。

苹果与芯片IP商Imagination复合!或合作光线追踪和AR

二、光线追踪与AR

简而言之,光线追踪使计算机可以渲染具有超逼真的照明、反射和阴影的图形,以模仿人眼所见的光线。光线追踪功能于2018年8月被英伟达引入到PC的GPU中,仅仅10个月后,这一功能被许多PC软件广泛应用。

光线追踪技术将在2019年中旬登陆部分笔记本电脑,预计将在2020年晚些时候成为索尼的PlayStation 5和微软的Xbox Series X游戏机的主要功能。

光线追踪技术的下一个着陆点将是移动芯片。去年五月,当Img公司开始推广其移动光线追踪系统时,一些媒体人就预言这项技术对苹果公司具有吸引力,苹果需要相关的在中小型设备中的高能效解决方案。

而增强现实(AR)将成为移动光线追踪技术的主要受益应用。比如,当用户带上一副AR眼镜,或者看着手机屏幕,光线追踪技术可以使画面中运动的对象更加真实地呈现在用户眼前;通过适当的编程,光线追踪的虚拟汽车甚至可以反映真实的展厅,用户可以通过AR眼镜观看它们,无缝地将虚拟事物和真实元素混合在一起。

苹果与芯片IP商Imagination复合!或合作光线追踪和AR

三、为什么是Imagination

Img公司并不是唯一的从事移动光线追踪的公司,苹果最大的移动芯片竞争对手高通公司早在2018年就招聘了光线追踪工程师,苹果自己也在招人。

但Img公司在这一领域似乎处于更加领先的地位。它花了8年时间来开发系统,并规划出了一个在设备上工作的移动光线追踪路线,利用5G和边缘云处理来提高视觉质量。

去年,Img公司期望该技术在5G时代初期就可以商业化。当时,该公司正在与“有趣的公司渠道”进行谈判。

正如高通上个月在对Snapdragon 865的深入讨论中指出的那样,每个新的片上系统都需要经历多年的设计和制造过程,因此,任何有兴趣在2020年加入移动射线追踪解决方案的芯片制造商,可能都需要在2017年将这项技术接近完成。

所以,如果Apple在2020年才开始使用“更大范围的” Img公司 IP,那么光线跟踪进入其移动设备可能还需要几年的时间。但很有可能,在这份协议签署之前,苹果及其竞争对手已经在评估和研究解决方案了。

第一代、第二代和第三代移动解决方案完全有可能在性能和保真度上有不同程度的变化,首先是更大的手机和平板电脑大小的设备,然后缩小成更小的手机和眼镜。

苹果与芯片IP商Imagination复合!或合作光线追踪和AR

结语:苹果AR产品战略下,授权或涉及光线追踪

苹果在AR上的布局侧重日益显现,采用Img公司的光线追踪技术具有合理性。就在前两天,苹果才被爆出获得了一项音频虚拟定位的AR专利,或用于MacBook以打造沉浸式应用。

虽然,从产品周期来看,Img公司的光线跟踪进入苹果移动设备可能还需要几年的时间,但这似乎与先前爆出的苹果公司AR产品路线规划比较契合。

据外媒The Information报道,今年10月份,苹果副总裁兼AR/VR负责人Mike Rockwell介绍的AR产品路线图显示,苹果计划在2022年发布AR头显,在2023年发布AR眼镜。

无论如何,请睁大眼睛——这项激动人心的新图形技术可能会比预期更快地出现在你的口袋或眼镜里。

文章来源:The Verge